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ASTARTÉ

L'une des divinités les plus fameuses et les plus vénérées de l'antique Orient sémitique.

1. Elle fut adorée avec des variantes plus ou moins sensibles par un grand nombre de peuples : chez les Assyro-Babyloniens Ishtar, les Syriens Athar, les Phéniciens Astareth ou Ashtart, les Cananéens, les Abyssins A star, et les Égyptiens qui, d'après Maspéro, possédaient une version particulière de sa légende. Certains indices permettent de supposer qu'elle fut également connue des tribus nomades ou semi-nomades de l'Arabie, notamment de l'Arabie du N. Les Hébreux, modifiant légèrement son appellation phénicienne, l'avaient nommée hochet =honte, souvent utilisée par eux pour qualifier les Baals. L'équivalent grec d'Astoreth était Astarté, que l'on a conservé en français.

2. Il a été jusqu'ici impossible de déterminer la signification du nom d'Astarté, ainsi que le lien qui le pouvait unir au culte dont elle était l'objet. Ce culte remonte très probablement aux temps reculés du sémitisme, sans que l'on puisse, toutefois, préciser l'époque et le lieu exacts de son apparition. Les documents historiques (littérature, inscr. cunéiformes, etc.) découverts et consultés par les savants autorisent à fixer en Assyro-Babylonie ses manifestations les plus anciennement discernables. Il semble qu'en quelques coins de la Caldée, Ishtar se serait, au moment de la pénétration des Sémites, progressivement substituée à une divinité autochtone : Nânâ, pourvue d'attributs identiques aux siens. Astarté--c'est d'ailleurs le trait le plus général de sa dévotion--fut primitivement adorée comme déesse de la fertilité du sol et du mystérieux épanouissement de la vie dans la variété des formes animales et végétales. Divinité de la terre et de la nature, dont elle régissait les transformations successives et le rythme saisonnier, c'est d'elle que dépendaient la croissance des moissons et leur maturité. Aussi le plus beau mois de. l'été, le sixième de l'année, Élul, mois des récoltes, lui était-il consacré. Par une extension très explicable de ses prérogatives, elle ne tarda pas à présider aux destinées de tous les êtres vivants, à devenir comme la mère du genre humain (fig. 33), la dispensatrice de l'amour générateur et à être revêtue d'une quasi toute-puissance créatrice et conservatrice, d'une véritable autorité suprême que, dans certaines contrées, elle partagea avec Baal (voir ce mot). Elle eut des sanctuaires célèbres à Ninive et Arbelles. Sur ces données premières s'en greffèrent d'autres. L'empire d'Astarté s'étendit à tous les compartiments de l'existence humaine, de la vie individuelle, sociale et nationale. Et selon les circonstances, les moments et les lieux, on lui attribua tantôt une influence bienfaisante et féconde, tantôt une influence néfaste, destructive, vengeresse et mortelle qui contrastait avec son caractère originel.

3. C'est sous une forme déjà vulgarisée qu'à la suite, pense-t-on, de quelque grande migration, le culte d'Astarté fut importé parmi les peuples syro-méditerranéens, au contact desquels il se pervertit et dégénéra. C'est alors surtout qu'on divinisa en elle les passions sexuelles et la volupté. Les autels et le rituel qui lui furent dédiés donnèrent naissance à des scènes licencieuses et sanglantes fort dangereuses pour les moeurs populaires. D'où en Israël la violente réaction des prophètes, dénonçant son idolâtrie comme « infâme » et « abominable ». Astarté jouit d'un immense crédit auprès des Phéniciens, spécialement à Sidon, de même qu'auprès des peuplades cananéennes chez lesquelles, sans doute, elle remplaça peu à peu la déesse Achéra ou Ashirat, compagne féminine des Baals, adorée depuis des temps lointains par les Sémites occidentaux et avec laquelle il faut se garder de la confondre. Elle était très honorée des Philistins, dont elle protégeait probablement les entreprises guerrières et qui lui édifièrent à Askalon un temple où fut suspendue l'armure de Saül (1Sa 31:10). En Israël, Salomon, subissant la contagion du paganisme phénicien, lui éleva un sanctuaire (1Ro 11:5-33), plus tard détruit par Josias (2Ro 23:18).

4. Les progrès de l'astrologie et de la magie en Assyrie et Babylonie modifièrent de leur côté la nature première du culte d'Astarté, qui de terrestre devint supraterrestre. L'adoration d'Astarté s'identifia, sous leur influence, avec celle de la planète Vénus, guide des armées célestes (étoiles) en qui les Caldéens belliqueux voyaient la déesse des batailles (fig. 32). Astarté fut alors pourvue des titres de « reine de victoire », « juge des exploits de la guerre » et représentée « debout sur un lion ou un taureau, coiffée de la tiare étoilée, armée de l'arc et du carquois » (Maspéro). Cet aspect céleste d'Astarté alla s'accentuant. Appelée par les uns « fille de la lune », par les autres « fille du Seigneur du ciel » ou « fille du soleil », elle prit une prééminence de plus en plus marquée et fut finalement révérée comme « reine des cieux ». Durant la période de la ruine de Jérusalem et de l'exil, les Hébreux, en particulier les femmes, lui vouèrent une dévotion vigoureusement condamnée par Jérémie (Jer 7:18 44:15-26).

5. Astaroth : pluriel hébreu d 'Astoreth. C'est un terme générique utilisé en Canaan pour désigner les déesses (Jug 2:13 10:6,1Sa 7:3,4 12:10). On le retrouve dans le nom de quelques localités du pays de Basan : Astaroth (voir ce mot) ou Béesthra et Astaroth-Karnaïm (=Astartés cornues). Jean R.

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    • Juges 2

      13 Ils abandonnèrent l'Eternel et servirent Baal et les Astartés.

      Juges 10

      6 Les Israélites firent encore ce qui déplaît à l'Eternel. Ils servirent les Baals et les Astartés, les dieux de la Syrie, de Sidon, de Moab, des Ammonites et des Philistins ; ils abandonnèrent l'Eternel et ne le servirent plus.

      1 Samuel 7

      3 Samuel dit à toute la communauté d'Israël : « Si c'est de tout votre cœur que vous revenez à l'Eternel, enlevez du milieu de vous les dieux étrangers et les Astartés, dirigez votre cœur vers l'Eternel et servez-le lui seul. Il vous délivrera alors de l’oppression des Philistins. »
      4 Les Israélites enlevèrent du milieu d'eux les Baals et les Astartés, et ils servirent l'Eternel seul.

      1 Samuel 31

      10 Ils déposèrent les armes de Saül dans le temple des Astartés et ils attachèrent son cadavre sur les murs de Beth-Shan.

      Jérémie 7

      18 Les enfants ramassent du bois, les pères allument le feu et les femmes pétrissent la pâte pour préparer des gâteaux en l’honneur de la reine du ciel et verser des offrandes liquides en l’honneur d'autres dieux, de sorte qu’ils m’irritent.

      Jérémie 44

      15 Tous les hommes qui savaient que leur femme faisait brûler de l'encens en l’honneur d'autres dieux, toutes les femmes qui se tenaient là en une grande assemblée et tout le peuple installé en Egypte, à Pathros, répondirent à Jérémie :
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