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CHAMEAU

(hébreu gâmâl). Le chameau (camelus dromedarius) est le plus précieux des animaux domestiques de l'Orient.

Son organisation spéciale lui permet de traverser les vastes solitudes de l'Asie et de l'Afrique. Il est le « vaisseau du désert ». Dans son estomac, qui est double, il peut emmagasiner une importante provision d'eau ; il la loge dans les nombreux alvéoles qui garnissent le premier compartiment. Sa bosse renferme une réserve de graisse. Il peut par suite demeurer dix jours sans manger ni boire. Il est du reste très sobre et se contente des buissons épineux qu'il broute en cheminant, grâce à son cou allongé, et les sucs qu'ils renferment lui suffisent comme boisson.

Son pied large et souple semble fait pour les sables du désert. Il s'accommode cependant d'un sol raboteux et inégal ; il avance alors avec précaution, mais d'un pas très sûr. Le terrain humide et boueux est le seul obstacle infranchissable pour lui. Le chameau est avant tout une bête de somme.

On l'a de tout temps utilisé en Orient pour les transports. Il supporte d'énormes fardeaux. Sa charge moyenne varie de 300 à 400 kgs ; elle atteint une demi-tonne pour les sujets robustes ; avec ce poids il fait de 35 à 45 km. par jour à l'allure de 4 km. à l'heure. Sur sa bosse on ajuste une selle (Ge 31:34) à laquelle on suspend de grands paniers ou de vastes poches où l'on entasse les marchandises et parfois les femmes et les enfants. Le plus souvent on installe ces derniers dans une sorte de palanquin. Les hommes s'établissent à califourchon sur la selle même.

Au repos, le chameau se couche en ployant successivement les genoux de devant et de derrière ; pour se relever il fait le mouvement inverse. C'est dans la position agenouillée qu'on monte ou qu'on charge le chameau. Une longe, enserrant étroitement ses naseaux, sert à le conduire, mais en réalité on l'abandonne à son instinct ou à son caprice. Cette longe est décorée d'ornements variés (coquillages, croissants découpés dans des lames d'argent et fixés sur du drap aux vives couleurs : Jug 8:21).

Comme monture et pour les parcours rapides, on emploie plutôt le dromadaire, race spéciale plus haute, plus élancée et de robe plus claire. Il est plus délicat, plus sensible au froid et ne supporte qu'une charge réduite ; mais il peut soutenir pendant dix-huit heures une allure de 10 à 12 km. à l'heure. C'est probablement le békèr (fém. bikrâh) de Esa 60:6 et de Jer 2:23.

Le chameau de Bactriane Ge 32:16). Caillé, il est nourrissant et rafraîchissant ; on en fait aussi du beurre et du fromage. Les Orientaux mangent la viande du chameau, interdite aux Israélites (Le 11:4, De 14:7).

De ses poils on tisse une étoffe grossière dont on fait des vêtements (Mt 3:4, Mr 1:6), des tentes (Ca 1:5) et ces grandes poches qu'on suspend aux flancs des chameaux et des ânes. Les poils employés sont ceux du dos, du cou et des alentours de la bosse ; les autres sont trop courts. La peau sert à divers usages (tentés, boucliers, harnais, coffres, etc.).

Le chameau est très peu intelligent. On le prétend docile, il est en réalité rétif, obstiné, vicieux et, à certaines époques, très dangereux. Sa morsure est presque toujours mortelle. Il n'a aucune affection et ne s'attache ni à son maître ni à son conducteur. On élève les chameaux par milliers à l'Est du Jourdain. C'est la principale richesse des bédouins.

D'où vient cet animal et à quelle époque a-t-il été réduit en servitude ? On l'ignore. Il est probablement originaire du centre ou du S. de l'Asie. Les couches tertiaires de l'Himalaya ont livré des débris d'une espèce fossile. Sa domestication remonte à la plus haute antiquité. Les plus anciennes strates sémitiques de Guézer (vers 3000 av. J. -C.) renferment des ossements de chameau. On le retrouve en Orient à toutes les époques de l'histoire, du moins en Asie, car son introduction en Afrique ne remonte pas au delà du III e siècle de l'ère chrétienne.

Il tient une grande place dans la Bible. Abraham (Ge 12:16), Jacob (Ge 30:43 32:15) possédaient de nombreux chameaux. Les marchands qui trafiquaient avec l'Egypte s'en servaient comme moyen de transport (Ge 37:25). Job en avait des milliers (Job 1:3 42:12). C'est dans l'Est et le S. de Canaan qu'il était le plus abondant. Les Israélites en TransJordanie en enlevèrent des quantités aux Hagaréniens (1Ch 5:21). Ceux des Madianites et des Amalécites qui envahissent Canaan au temps de Gédéon (Jug 7:12) sont dits aussi nombreux que le sable de la mer. Ésaïe nous montre les enfants du désert inondant la Palestine de la multitude de leurs chameaux (Esa 60:6). La reine de Séba transporte sur ses chameaux les riches présents offerts à Salomon (1Ro 10:2). Les envahisseurs éthiopiens défaits par Asa (2Ch 14:15) montaient des chameaux. Les rois de Damas en employaient dans leurs expéditions (2Ro 8:9). David avait préposé un officier spécial à la surveillance de ses chameaux (1Ch 27:30). Les exilés de retour de captivité sous Esdras et Néhémie possèdent 435 de ces animaux.

Le chameau servait non seulement de monture ou de bête de somme (Ge 24:64,1Sa 30:17, Esa 30:6), mais aussi de bête de trait (Esa 21:7). Peut-être l'attelait-on, comme aujourd'hui en Arabie et en Afrique du N., à la charrue.

Le chameau a donné lieu à de nombreux proverbes. La Bible en mentionne deux : Jésus déclare qu'il est plus facile à un chameau de passer par le trou d'une aiguille qu'à un riche d'entrer dans le royaume de Dieu (Mt 19:24) et il apostrophe les conducteurs aveugles qui filtrent le moucheron et avalent le chameau (Mt 23:24). Dans ces deux images hyperboliques, le chameau est cité comme le plus gros animal du pays, opposé à des objets minuscules (voir Aiguille). E. D.

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Versets relatifs

    • Genèse 12

      16 Il traita bien Abram à cause d'elle et Abram reçut des brebis, des bœufs, des ânes, des serviteurs et des servantes, des ânesses et des chameaux.

      Genèse 24

      64 Rebecca leva aussi les yeux, vit Isaac et descendit de son chameau.

      Genèse 30

      43 Cet homme devint de plus en plus riche ; il posséda du petit bétail en abondance, des servantes et des serviteurs, des chameaux et des ânes.

      Genèse 31

      34 Rachel avait pris les théraphim, les avait mis sous le bât du chameau et s'était assise dessus. Laban fouilla toute la tente et ne trouva rien.

      Genèse 32

      15 200 chèvres et 20 boucs, 200 brebis et 20 béliers,
      16 30 chamelles avec leurs petits qu'elles allaitaient, 40 vaches et 10 taureaux, 20 ânesses et 10 ânes.

      Genèse 37

      25 Ils s'assirent ensuite pour manger. Levant les yeux, ils virent une caravane d'Ismaélites qui venaient de Galaad. Leurs chameaux étaient chargés d'aromates, de baume et de myrrhe qu'ils transportaient en Egypte.

      Lévitique 11

      4 En revanche, vous ne mangerez aucun de ceux qui ruminent seulement ou qui ont seulement le sabot fendu. Ainsi, vous ne mangerez pas le chameau, qui rumine mais n'a pas le sabot fendu ; vous le considérerez comme impur.

      Juges 7

      12 Les Madianites, les Amalécites et tous les nomades de l’est étaient dispersés dans la vallée comme un essaim de sauterelles, et leurs chameaux étaient innombrables, comme le sable qui est au bord de la mer.

      Juges 8

      21 Zébach et Tsalmunna dirent : « Lève-toi toi-même et tue-nous, car c’est à un homme fort de le faire. » Gédéon se leva alors et tua Zébach et Tsalmunna. Il prit ensuite les ornements en forme de croissant qui étaient au cou de leurs chameaux.

      1 Samuel 30

      17 David leur porta des coups depuis l'aube de ce jour-là jusqu'au lendemain soir, et aucun d'eux ne put s’échapper, excepté 400 jeunes hommes qui montèrent sur des chameaux et s'enfuirent.

      1 Chroniques 5

      21 Ils prirent les troupeaux de leurs adversaires : 50'000 chameaux, 250'000 brebis et 2000 ânes, et firent 100'000 prisonniers.

      1 Chroniques 27

      30 Obil, l'Ismaélite, des chameaux ; Jechdia, de Méronoth, des ânesses ;

      2 Chroniques 14

      Job 1

      3 Il possédait 7000 brebis, 3000 chameaux, 500 paires de bœufs et 500 ânesses. Il avait aussi un très grand nombre de serviteurs. Cet homme était le plus important de tous les nomades de l’est.

      Job 42

      12 L'Eternel bénit la dernière partie de la vie de Job beaucoup plus que la première. Il posséda 14'000 brebis, 6000 chameaux, 1000 paires de bœufs et 1000 ânesses.

      Cantique 1

      5 Je suis noire, mais je suis charmante, filles de Jérusalem, autant que les tentes de Kédar, que les pavillons de Salomon.

      Esaïe 21

      7 Il verra un char, un attelage à deux chevaux, des cavaliers montés sur des ânes, d’autres sur des chameaux. Qu’il soit attentif, très attentif. »

      Esaïe 30

      6 Message sur les bêtes du Néguev. A travers une région de détresse et de désarroi, patrie de la lionne et du lion, de la vipère et du serpent volant, ils portent leurs richesses à dos d'âne, ils portent leurs trésors sur la bosse des chameaux pour les donner à un peuple qui ne leur sera d’aucune utilité.

      Esaïe 60

      6 Tu seras couverte d'une foule de chameaux, de tout jeunes dromadaires venus de Madian et d'Epha. Ils viendront tous de Séba, porteurs d'or et d'encens, et annonceront les louanges de l'Eternel.

      Jérémie 2

      23 » Comment pourrais-tu affirmer : ‘Je ne me suis pas rendue impure, je n’ai pas suivi les Baals’ ? Regarde le chemin que tu suis dans la vallée, reconnais ce que tu as fait, chamelle légère qui parcours ton chemin dans tous les sens !

      Matthieu 3

      4 Jean portait un vêtement en poil de chameau et une ceinture de cuir autour de la taille. Il se nourrissait de sauterelles et de miel sauvage.

      Matthieu 19

      24 Je vous le dis encore, il est plus facile à un chameau de passer par un trou d'aiguille qu'à un riche d'entrer dans le royaume de Dieu. »

      Matthieu 23

      24 Conducteurs aveugles ! Vous filtrez vos boissons pour éliminer le moucheron, mais vous avalez le chameau.

      Marc 1

      6 Jean portait un vêtement en poil de chameau et une ceinture de cuir autour de la taille. Il se nourrissait de sauterelles et de miel sauvage.
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