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PAYS DU NORD

La détermination d'une région par l'orientation était chose courante dans l'antiquité, où les connaissances géographiques furent au début très fragmentaires ; car il était pourtant nécessaire, à défaut du nom, d'indiquer la direction des pays ou des territoires avec lesquels on se trouvait en relation. « Les pays de l'Orient » (Ge 25:6) désignent ainsi les étendues désertiques dont Palmyre est le centre, de même que « le Midi » (hébreu Négeb ; voir ce mot) caractérise le territoire au Sud de la Palestine (Ge 12:9).

Par « pays du Nord », les Israélites entendaient en général la région dont l'histoire avait fait pour eux une terre funeste. Des « pays du Nord » déferlèrent sur la Palestine bien des invasions, et les prophètes en étaient les annonciateurs attristés (Jer 6:22 10:22) ; mais des « pays du Nord » reviendront aussi les exilés, au jour de la restauration de Jérusalem (Jer 3:18 16:15 23:8 31:8, Za 2:6). En fait, les Assyriens et les Babyloniens, dont les Israélites eurent le plus à se plaindre, n'habitaient pas au Nord mais au Nord-E, et même à l'Est de la Palestine. Ils n'étaient donc pas originaires des « pays du Nord », mais ils en arrivaient, car le désert de Syrie, impraticable, obligeait toutes les armées à suivre les points d'eau et les routes de caravanes (voir t. I, pl. II). Les Assyriens et les Babyloniens étaient ainsi contraints de remonter le cours de l'Euphrate, qu'ils franchissaient au gué et sous la protection de la forteresse de Carkémis. Pour la même raison, les Egyptiens devaient parcourir toute la Syrie avant de songer à pénétrer sur le territoire de leurs ennemis perpétuels. A juste titre, Carkémis est situé par Jérémie dans ce « pays du Nord », et c'est un des rares exemples où cette détermination soit exacte (Jer 46:10). La « tuerie » dont il est ici question est celle qui marqua la défaite du pharaon Néco, précédemment vainqueur du roi de Juda, Josias (2Ro 23:29 et suivant) et battu à son tour par Nébucadnetsar à Carkémis (605 av. J. -C). Dans le conflit qui opposa, dès le II e millénaire, l'Egypte et les pays du Nord (Hittites, Mitanniens, puis Assyriens, Caldéens et Perses), la Palestine était un lieu de passage obligatoire, et son territoire fut constamment traversé par le flux et le reflux des armées ennemies. Dans ces conditions, une neutralité stricte eût été préférable à tout, mais les conquérants, maîtres du Nil ou de l'Euphrate, désiraient s'assurer des points d'appui solides dans le couloir phénicien et palestinien. Les Israélites songèrent parfois à s'appuyer sur l'Egypte, contre l'Assyrie et la menace des peuples du Nord. Le plus grand danger venait d'ailleurs de là, et certains des rois de Juda (Ézéchias, Jojakim, Sédécias) pensaient qu'entre deux maux il fallait choisir le moindre. Aux yeux des prophètes, l'Éternel pouvait se servir des « peuples du Nord » pour châtier Israël infidèle (Jer 25:9) ; c'était une raison pour eux de dénoncer toute tentative d'alliance avec l'Egypte (par ex. Esa 20:3 30:2 31:1). --Voir Nord. A. P.

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